通讯:走,我们去太空扫垃圾!

新华社 2017/3/30 13:24:16

新华社东京3月30日电 通讯:走,我们去太空扫垃圾!

新华社记者马峥 严蕾 邓敏

“宇宙等待你来挑战。”冈田光信还记得15岁参加美国太空营时,日本第一位进入太空的宇航员毛利卫给他的一张字条写道。

25年后,年届不惑的冈田放弃了从事超过10年的IT行业,转而投向他少年时为之热血沸腾的太空领域。

去太空扫垃圾——他的选择令不少人惊诧。

一张字条

冈田自小就对太空充满好奇,15岁时曾飞往美国亚拉巴马州参加太空营,在那里他结识了日本“航天第一人”毛利卫。

后来冈田选择到美国普渡大学就读,这是他心中偶像、第一个踏上月球的宇航员阿姆斯特朗的母校。然而毕业后冈田并没有追随儿时的梦想,而是先后在日本财务省和美国麦肯锡咨询公司工作,后又在新加坡创立了一家IT企业。

2013年,年近40岁的他感受到“中年危机”,开始重新寻找人生方向。这时他偶然发现毛利卫25年前写的“宇宙等待你来挑战”字条,重新燃起了对宇宙探秘的热情。

自此,冈田四处参加与宇宙开发相关的国际研讨会和论坛,聆听该领域顶尖专家演讲,收集最新科研论文。他发现,针对日益严峻的太空垃圾问题讨论虽多,具体解决方案却十分有限。

“如果对太空垃圾置之不理,快则20年,慢则200年内,太空垃圾将遍及各个角落,人们将无法再向太空发射卫星、火箭或飞船,”冈田说,“这就是凯斯勒症候群,一旦这样的情况出现,我们的生活将受到严重影响,因为我们生活的方方面面,包括天气预报、通信交流、电视节目转播等都依赖卫星……”

美国航天局顾问唐纳德·凯斯勒曾于1978年提出“凯斯勒症候群”概念。他指出,当近地轨道上的卫星碎片等太空垃圾多到一定程度,人造卫星和航天器会时常遭到撞击,由此滚雪球般产生更多碎片,最终将迫使人类不得不放弃继续发射卫星到这一区域。

据专家估算,地球周边的太空中直径大于10厘米的碎片已经超过2.3万个。冈田认为,人类已处在“凯斯勒症候群”边缘,清理太空垃圾刻不容缓。

打扫垃圾

只身一人,带着20万美元和一个梦想,冈田于2013年成立了Astroscale公司,意图借助高新技术卫星清扫太空垃圾。他将公司总部设在新加坡,研发工厂则建在日本。

记者日前在东京附近一群毫无生气的仓库和工厂间找到了冈田的研发工厂。工厂规模不大,只有25名研发人员。冈田站在公司正在研发的卫星模型前,向记者讲述了他的艰难创业之路。

他介绍,创办太空垃圾清理企业挑战巨大,首先是技术壁垒。出身商科的他虽然对太空领域兴趣浓厚,但要组织人力开发出各国科研机构都为之犯难的太空垃圾清扫技术并非易事。今年2月,日本进行的一项太空垃圾清扫试验性任务就宣告失败。

冈田打算,2017年底到2018年初研发出小型、廉价的IDEA OSG1卫星。这款卫星可在高600千米至800千米的轨道上监测和收集小型太空碎片的信息。

此外,冈田还计划在2019年初推出针对大型碎片的ADRAS1卫星,让已被GPS锁定的碎片附着在特殊粘膜上,将其拖到地球大气层中烧毁。

除技术难题外,资金筹措与合伙人招募也困难重重。为寻找合作伙伴,冈田给日本、美国、欧洲等地企业发出了无数封邮件,也曾登门拜访多家公司,花了9个月时间才找到现在的合作伙伴。

“如果我跟别人说一起去太空扫垃圾,基本没人理我,”冈田回忆说,“但是我说让我们一起守卫太空,让它可持续发展,便吸引了不少投资者。”

冈田的公司目前已招募到25名技术员工,已筹集4300万美元资金,可覆盖初始研发和试验阶段费用,但是他还是觉得远远不够。

执迷不悔

冈田自称是名孤独的创业者。目前鲜有私人企业涉足太空垃圾清理领域,冈田要在这个产业的各个领域开拓,其中一个很重要的方面就是和各国相关监管机构一起讨论、研究和完善这一产业的法律法规。“我希望能有更多创业者加入这个领域,也希望有更多的竞争对手。”他说。

此外,冈田还要自己探索经营模式。他说:“我们现在的目标就是缩小预算,用最少的花费做成最强大的产品,从而为客户提供可以支付得起的服务。”他希望科研机构或企业在需要清扫太空垃圾时可以交由他们迅速处理。

“到现在,我还不能说我的公司和产品有什么优势,因为我觉得一切都还不完美,经营模式、技术研发、相关法律法规等方方面面都还有很大的改进空间。但是如果非要说一点引以为傲的地方,那就是我们团队对太空可持续发展的执迷不悔。”冈田说。

在Astroscale公司网站主页上,可以看到不少团队工作人员和志愿者的照片。他们身穿T恤,上面写着“走,我们去太空扫垃圾”“再见,太空垃圾”“我们生活在同一片太空下,让我们保持太空整洁”等口号,每个人都面带微笑,充满希望。

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