美国航空航天局重磅消息:土卫二最可能存在地外生命

人民日报 2017/4/17 8:08:00

4月13日,美国航空航天局(NASA)发布重磅消息称,土卫二上具备生命所需的几乎所有已知元素。

据报道,NASA此次的重大发现是“卡西尼”号土星探测器探测到的。2015年10月,“卡西尼”号飞经土卫二时对其喷射出的羽流进行了采样,发现了氢气和二氧化碳等物质。美国科学家推测,这是土卫二地下海海底热液喷口处的海水和岩层之间的化学反应所致,可以为深海微生物提供能源。

更为关键的是,氢气和二氧化碳可以合成甲烷。在地球的海底热泉中,科学家们已经证明在太阳照不到的地方,甲烷也能养活附近的微生物,形成独特的热泉生态系统。NASA的最新发现是目前证明该卫星存在生命孕育条件的最强有力信号。“卡西尼”项目科学家、美国西南研究所的科学家亨特·威特说:“水有了,有机物有了,现在连能量来源也有了。虽然还没有发现生命所需的硫和磷,但这不影响土卫二成为太阳系中最有可能存在地外生命的地方。”

土卫二由英国天文学家威廉·赫歇尔于1789年发现,距地球约7.9亿英里(约合12.7亿公里)。土星是太阳系第二大行星,已被确认有62颗卫星,土卫二是其第六大卫星。对于NASA的重大发现,英国伦敦大学学院物理学教授安德鲁·科蒂斯称这是“令人兴奋的伟大成果”。科学界认为,生命存在需要三种基本条件:液态水、代谢能量和正确的化学成分。化学成分主要包括碳、氢、氮、氧、磷和硫。尽管土卫二地下海还没有探测到有磷和硫存在的证据,但NASA表示,这颗土星卫星的岩心化学性质与一些陨石类似,科学家相信其中有磷和硫。

更让人兴奋的是,土卫二的发现并非“独此一家”,与它十分相似的还有木星卫星木卫二。木卫二由硅酸盐岩石构成,表面覆盖着冰层。NASA1990年发射的哈勃望远镜发现木卫二拥有含氧的稀薄大气层,并拍摄到木卫二上可能由水蒸气喷发形成的羽流的画面。

NASA行星科学部主任格林表示,NASA将于2020年后启动 “欧罗巴快帆”计划,通过轨道探测器对木卫二进行近距离拍摄观察,甚至可能派遣一个登陆器登陆其表面,对冰层下隐藏的海洋进行重点研究。“这些被保护层包裹着的海洋世界里如果真有生物存在,那也绝对是跟我们完全不同的生物,因为他们的起源跟我们完全不同。”

(记者 王如君)

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