用作情报搜集的卫星要民用了 对冲基金是潜在客

好奇心日报 2017/5/15 10:49:14

(原标题:原本用作情报搜集的一种卫星要民用了,对冲基金是潜在客户)

龚方毅

科技发展到今天,太空技术不再只掌握在政府、军队手里。

马斯克的SpaceX成了美国航太总署的承包商、发射历史上首枚复用火箭;旧金山的Planet Labs把持新一代卫星成像领域,每天我们有150枚来自这家的公司卫星在我们头顶的轨道盘旋。

现在又有一家来自Palo Alto的初创公司Capella Space,准备把原先常见于军事间谍领域、价格昂贵的合成孔径卫星雷达(Synthetic aperture radar,缩写SAR),做成体积更小、售价及使用成本更低的产品。

这个创业点子不是凭空想象,而是来自于包括对冲基金、农场主、城市规划者的真实需求。一些对冲基金投资农业领域,它们会租用卫星拍摄农场照片,跟踪其作物生长情况。但是现有的民用卫星大多只能在白天拍摄出成像效果的照片,遇到云层较厚、阴雨、夜间等使用场景时,拍摄的照片不够清楚,很难达到客户的要求

合成孔径雷达属于一种微波成像雷达,也是一种可以产生高分辨率图像的航空机载雷达或太空星载雷达。通常来说,卫星雷达天线越长,对地物的观测分辨率就越高,合成孔径雷达技术正是利用这一原理。卫星在轨道飞行中,在不同位置上定时地对同一地物发射电磁波脉冲信号,然后接收回波信号,在某种意义上,可以认为是延伸了雷达天线的长度,从而大大提高了分辨率。

现有的合成孔径雷达卫星。图/NASA

跟传统卫星相比,使用微波的合成孔径雷达能穿透云、雾、雨、雪,具有全天候工 作能力。以及,微波对地表有一定的穿透能力,对干沙可穿透几十米,对冰可穿透100米左右、对潮湿的土壤、植被也能穿透几厘米到几米,对地物的颗粒大小、地层含水量敏感,因而有科学家用它研究地质、土地沉降、跟踪农作物生长等。

但现有的合成孔径雷达价格贵、体积大、重,比较常见的雷达卫星跟一辆巴士差不多大、价值5亿美金、重1.1吨左右。客户按照片数量付费,现在大概每张4000-8000美元。

而 Capella卫星预计能做的跟日常生活中的皮球差不多大,45 公斤重,可以拍摄合成精度 1 米的黑白照片,效果跟军方型号类似。他们现在计划部署 36 颗卫星,给港口、储油中心、城市规划的客户使用。不过 Capella首席执行官 Banazadeh 表示不知道这个市场的前景如何。

“问题是雷达卫星的装备非常复杂,Capella 可能无法取得很大成绩,目前见不到大手笔商业行动。”TMF Associates 的卫星顾问对彭博社说。

根据北方天空研究公司(North Sky Research)的统计,Capella 要取得成功,得战胜像空中客车公司(SEB)和加拿大麦克唐纳旗下的 Dettwiler&Associates 有限公司(MacDonald Dettwiler&Associates Ltd.)等公司的产品,他们统治数亿美元的合成孔径雷达卫星照片市场。Capella 计划今年推出首款卫星产品,2018 年出更多型号。

题图/NASA

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